Fondé par Donald J. Savoie, l'Institut a vu le jour en 1983 sous le nom d'Institut canadien de recherche sur le développement régional (ICRDR). Sous la gouverne du professeur Savoie, l'ICRDR s'est taillé une réputation enviable à l'échelle nationale et internationale. L'ICRDR a accueilli des chercheurs de premier plan et publié un grand nombre d'ouvrages théoriques et appliqués sur une panoplie d'enjeux liés au développement économique des régions d'ici et d'ailleurs.

En 2005, l'Institut a adopté le nom Institut canadien de recherche en politiques et administration publiques, lequel met l'emphase sur le rôle central joué par la qualité de la gouvernance, des politiques et de l'administration publique au bien-être et à l'essor économique de nos collectivités. Il souligne également l'importance que l'Institut accorde non seulement à la recherche mais également à l'élaboration de politiques publiques s'appuyant sur une analyse rigoureuse et objective des grands enjeux de politiques publiques.

En 2015, l'Institut adopte son nouveau nom, en l'honneur de son fondateur.